Coming and going by Jim Goldberg at Mack Books


In the autumn program of the London publishing house Mack Books, a book of photographs beamed at me, one of those cases in which the cover can be decisive for me wanting to hold the book in my hands: “Coming and Going” is the title by Jim Goldberg. Jim Goldberg, born in 1953 in New Haven Connecticut, Magnum member, is best known for his always wonderfully designed photo books: Raised by Wolves (Bootleg), The last Son, Candy, Rich and Poor, Open See – and many more, here are the books on his website:

Goldberg’s documentary works are often innovative, experimental long-term projects, with social themes and personal topics. Goldberg experiments with photo book styles, with special visual narratives; his books contain Polaroids, collages, letters, pieces of paper and so on – “mixed media”. His exhibitions have arrived in major art venues: MoMA, SFMoMA, and the Museum of Fine Arts in Boston; he has been honored with a number of well-known art and photography awards.

“Coming and Going” is a very personal, autobiographical book. It tells about Jim Goldberg’s life, about his parents, his family, about illness, death, birth, joy, love, sadness, separation – and everything that comes up in life. In addition to photographs, the book also contains drawings, letters, lists and notes. What it doesn’t contain is a text that helps you sort through what you’ve seen, place it biographically, and understand Goldberg’s method. Of course it doesn’t have to, artists are not obliged to explain their work or have it explained. More on that later.

But first of all: What exactly does this large-format work (26.7 x 34 cm, 360 pages) show us? The cover and inside covers are completely covered with collages of photographs: black and white photos presumably from Goldberg’s travels or his reports, personal photographs, color and black and white, Polaroids, portraits, probably family photos, newspaper clippings, etc. A hodgepodge with hundreds of images. In between, the title written down by hand, pen on ballpoint pen or something like that: COMING AND GOING.

What follows is a short series of black and white photographs from Lima, Peru, people on the street, photographed from a car. Then “Part I”, on handwritten black adhesive strips we read “Herb and Lil. The moment it happened. The cancer has spread. It’s a woman’s game. What happened to them? From Sophos. Last shave. Lost Love”. So it’s about illness, death, loss, it seems to be about the artist’s parents. This is followed by countless family pictures, apparently with the parents as the focus, pictures that may show the artist himself, perhaps siblings. Assumptions. Then a Polaroid photo of a woman in a swimsuit: “This is the moment I fell in love.” So probably the author’s partner, wife. In between there are pictures from trips or reports, Thailand is written somewhere. “The Cancer Has Spread” is then written across four Polaroids on a double page spread.

In addition to personal pictures, personal letters follow. Pictures from a honeymoon bus tour through Turkey, as can be seen in the notes next to the pictures. Then again collages, mysterious pixelated recordings of images that can be seen on a television or monitor. Then a map of the USA including family photos. The guest list for Tweeky Dave’s funeral. With a text that says: “Dave’s ashes live on a shelf in my home, next to my mom and dad’s.” Next double page: the noise between broadcasts on television from before.

It continues in this style of the enigmatic family album. Baby photos, children’s photos, lists of the deceased parents‘ estate, letters and photos that indicate an impending separation between the artist and his wife. Trying to save the relationship on a vacation in Italy: “I had some hope if we spent the summer together in Italy, away from our lives, that we could manage to make it all work.” But everything seems in vain: “The water at the farm we stayed at didn’t work, and by the end of the summer neither did our relationship.”

Then “Part II” follows: “Sorry, mom has a boyfriend. May 1, 2000. Curse lucky charms Gold/Mine Still going.” This enigmatic style continues in part two of the book, until at the end we come across a double page spread with a picture of a starry sky and names of deceased friends and relatives, each with an arrow pointing to a star. Then again, pages and pages of collages. Ending.

It’s deeply fascinating what this book does to you. It draws you in, pushes you out again with secrets that we as outsiders cannot understand. Then the visual narrative grabs you again, drags you along, gives you explanations through the texts and notes that we kept missing in between. Secrets remain secrets: Who are the people who can be seen there? What is their relationship to the author? Sometimes this is answered, sometimes hinted at, sometimes we simply find out nothing. I find this personal, collage-like narrative style fascinating. It reminds me of Nan Goldin’s personal illustrated books, which tell so much autobiography – but Goldberg draws you in even deeper partly through the notes, but leaves you outside through the secrets and puzzles that remain unsolved.

I am torn with this book. It’s sometimes fascinating how it draws you into these people’s lives, but it also often leaves me empty because I don’t have the emotions that the author had when creating this book. I don’t know any of these people. I have no feelings for them, no memories. Sometimes I look for old photos at flea markets, not in the hope of discovering a new Vivian Maier, but sometimes individual, exciting photos appear at a stand somewhere. Sometimes I buy them, I don’t even know why. Sometimes entire photo albums from some estate show up at these flea markets. They’re interesting in a way, but they usually don’t generate any emotions or connection in me because I don’t actually know anything about these people. There’s always a lot missing. You see pictures from weddings, vacation trips, etc. But to really immerse yourself, you would have to have someone who can sort it out, classify it. And that’s exactly what I miss in Goldberg’s book.

Large format OTA bound paperback

26.7 x 34cm, 360 pages
ISBN 978-1-912339-77-8
September 2023
€85 £75 $85

A special edition is available.



Im Herbstprogramm des Londoner Mack Books-Verlags strahlte mich ein Fotoband an, einer jener Fälle, bei denen das Cover für mich entscheidend sein kann, das Buch in Händen halten zu wollen: „Coming and Going“ heißt es, von Jim Goldberg. Jim Goldberg, Jahrgang 1953, geboren in New Haven Connecticut, Magnum-Mitglied, ist vor allem durch seine immer besonders gestalteten Fotobände bekannt geworden: Raised by Wolves (Bootleg), The last Son, Candy, Rich and Poor, Open See – und viele mehr, hier die Bücher auf seiner Website:

Goldbergs dokumentarische Arbeiten sind oft innovative, experimentelle Langzeitprojekte, mit sozialen Themen, persönlichen Themen. Goldberg experimentiert mit Fotobuchstilen, mit besonderen visuellen Erzählweisen, in seinen Büchern finden sich Polaroids, Collagen, Briefe, Zettel und so weiter – „Mixed Media“. Seine Ausstellungen sind mittlerweile in den großen Kunstorten angelandet: im MoMA, im SFMoMA, im Museum of Fine Arts in Boston, er wurde mit etlichen namhaften Kunst- und Fotografiepreisen geehrt.

„Coming and Going“ ist ein sehr persönliches, ein autobiographisches Buch. Es erzählt vom Leben Jim Goldbergs, von seinen Eltern, seiner Familie, von Krankheit, Tod, Geburt, Freude, Liebe, Trauer, Trennung – und allem, was einem im Leben so begegnet. Das Buch beinhaltet neben Fotografien auch Zeichnungen, Briefe, Auflistungen, Notizen. Was er nicht enthält, ist ein einordnender Text, der einem dabei hilft, das gesehen zu sortieren, biographisch zu verorten, die Methode Goldberg zu verstehen. Muss er natürlich nicht, Künstler sind nicht dazu verpflichtet, ihre Arbeiten zu erklären oder erklären zu lassen. Dazu später noch mehr.

Aber zunächst einmal: Was zeigt uns denn dieses großformatige Werk (26,7 mal 34 cm, 360 Seiten) denn genau? Einband und Einbandinnenseiten sind mit Collagen von Fotografien komplett eingedeckt: Schwarzweißfotos vermutlich von Goldbergs Reisen oder seinen Reportagen, persönliche Fotografien, Farbe wie Schwarzweiß, Polaroids, Porträts, vermutlich Familienbilder, Zeitungsausschnitte etcpp. Ein Sammelsurium mit Hunderten von Bildern. Dazwischen der Titel per Hand notiert, Filzstift auf Kugelschreiber oder so: COMING AND GOING.

Es folgt eine kurze Serie an seitenfüllenden Schwarzweißfotografien aus Lima, Peru, Menschen auf der Straße, aus einem Auto herausfotografiert. Dann „Part I“, auf per Hand beschriebenen schwarzen Klebestreifen lesen wir „Herb and Lil. The moment it happened. The cancer has spread. It’s a woman’s game. What happened to them? From Sophos. Last Shave. Lost Love”. Es geht also um Krankheit, Tod, Verlust, es geht, so scheint es, um die Eltern des Künstlers. Es folgen unzählige Familienbilder, offenbar mit den Eltern als Schwerpunkt, Bilder die möglicherweise den Künstler selbst, vielleicht Geschwister zeigen. Vermutungen. Dann ein Polaroidfoto einer Frau im Badeanzug: „This ist he moment I fell in love“. Also vermutlich die Lebensgefährtin, Frau des Autors. Dazwischen dann wieder Bilder von Reisen oder aus Reportagen, Thailand steht irgendwo geschrieben. „The Cancer Has Spread“ steht dann über vier Polaroids hinweg auf einer Doppelseite.

Es folgen neben persönlichen Bildern persönliche Briefe. Bilder von einer Bustour auf den Flitterwochen durch die Türkei, wie man den Notizen neben den Bildern entnehmen kann. Dann wieder Collagen, rätselhafte verpixelte Aufnahmen von Bildern die in einem Fernseher oder auf einem Monitor zu sehen sind. Dann eine Karte der USA samt Familienfotos. Die Gästeliste der Beerding von „Tweeky Dave“. Mit einem Text dazu, in dem es heißt: „Dave’s ashes live on a shelf in my home, next to my mom and dad’s.” Nächste Doppelseite: das Sendepausenrauschen im Fernsehen von früher.

Es geht weiter in diesem Stil des verrätselten Familienalbums. Babyfotos, Kinderfotos, Listen mit dem Nachlass der verstorbenen Eltern, Briefe und Fotos, die auf eine drohende Trennung des Künstlers von seiner Frau hindeuten. Der Versuch, die Beziehung auf einem Italienurlaub zu retten: „I had some hope if we spent the summer together in Italy, away from our lives, that we could manage to make it all work.” Aber alles scheint vergeblich: “The water at the farm we stayed at didn’t work, and by the end of the summer neither did our relationship.”

Dann folgt “Part II”: “Sorry, mom has a boyfriend. May 1, 2000. Curse lucky charms Gold/Mine Still going.” Dieser verrätselte Stil wird auch in Teil zwei des Buchs fortgeführt, bis wir am Ende einer Doppelseite begegnen, mit einem Sternenhimmelbild und Namen verstorbener Freunde und Verwandter, mit Pfeil zu je einem Stern. Dann wieder seitenweise Collagen. Schluss.

Es ist zutiefst faszinierend, was dieses Buch mit einem macht. Es zieht einen hinein, stößt einen mit Geheimnissen, die wir als Außenstehende nicht verstehen können, wieder hinaus. Dann packt einen die visuelle Erzählung wieder, schleppt einen mit, gibt einem mittels der Texte und Notizen wieder Erklärungen, die wir zwischendurch immer wieder vermisst haben. Geheimnisse bleiben Geheimnisse: Wer sind die Menschen, die da zu sehen sind? In welcher Beziehung stehen sie zum Autor? Manchmal wird das beantwortet, manchmal angedeutet, manchmal erfahren wir schlicht und einfach nichts. Ich finde diesen persönlichen, collagehaften Erzählstil faszinierend. Es erinnert mich an die persönlichen Bildbände von Nan Goldin, die so viel Autobiographisches erzählen – aber Goldberg zieht einen zum Teil durch die Notizen noch tiefer hinein, lässt einen aber durch die Geheimnisse und Rätsel, die nicht gelöst werden, draußen.

Ich bin hin- und hergerissen mit diesem Buch. Es ist hin und wieder faszinierend, wie es einen in die Leben dieser Menschen hineinzieht, es lässt mich aber auch häufig leer zurück, weil ich eben die Emotionen, die der Autor bei der Erstellung dieses Buches hatte, nicht habe. Ich kenne diese Menschen alle nicht. Ich habe keine Gefühle für sie, keine Erinnerungen. Ich suche manchmal auf Flohmärkten nach alten Fotos, nicht in der Hoffnung eine neue Vivian Maier zu entdecken, aber manchmal tauchen doch irgendwo an einem Stand einzelne spannende Fotos auf. Manchmal kaufe ich mir die dann, ich weiß gar nicht warum. Manchmal tauchen ganze Fotoalben aus irgendwelchen Nachlässen auf diesen Flohmärkten auf. Die sind irgendwie schon interessant, aber sie erzeugen in mir meistens keine Emotionen, keinen Bezug, weil ich eigentlich nichts über diese Menschen erfahre. Da fehlt immer ganz viel. Man sieht Bilder von Hochzeiten, Urlaubsreisen etcpp. Aber um wirklich einzutauchen, müsste man jemanden haben, der das einsortieren, einordnen kann. Und genau das fehlt mir auch im Buch von Goldberg.

Large format OTA bound paperback
26.7 x 34cm, 360 Seiten

ISBN 978-1-912339-77-8
September 2023
€85 £75 $85

Es ist eine Special Edition verfügbar.

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